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Epigenética: ¿qué es y para qué sirve?

epigenetica

La epigenética es la disciplina que se ocupa del estudio de las modificaciones heredables y reversibles que influyen en la función genética sin modificar la secuencia del ADN, jugando un papel crucial en el desarrollo de enfermedades comunes como las cardiovasculares, el cáncer y las cerebrales.

Por ejemplo, mecanismos como la memoria, el aprendizaje, el deterioro cognitivo relacionado con la vejez o los trastornos del comportamiento están regulados en gran medida por procesos epigenéticos.

Pero, ¿qué es la epigenética realmente y cómo influye en nuestro organismo? A continuación, te explicamos cómo influye en las enfermedades, en la longevidad e incluso en la fertilidad.

¿Qué es la epigenética?

La palabra “epigenética” deriva del griego “epi” (sobre, encima de) y “genética” (relacionado con los genes). En esencia, hace referencia a los cambios en la expresión génica que no alteran la secuencia del ADN. Imagina que el ADN es el guión de una película y la epigenética es el equipo de producción que decide qué escenas se filman y cuáles se cortan, sin cambiar el guión original.

Las marcas epigenéticas son pequeñas etiquetas químicas que se van añadiendo al ADN o a las proteínas relacionadas con él, actuando como interruptores que controlan la actividad de los genes. Cuando ciertos genes están metilados, por ejemplo, se apagan, mientras que la acetilación puede activarlos. Es como una danza molecular que determina qué partes del código genético se expresan.

¿Cómo influye la epigenética en el desarrollo humano?

Desde el momento de la concepción, juega un papel crucial en el desarrollo embrionario. Las células embrionarias experimentan cambios epigenéticos que las especializan en diferentes tipos de células, como neuronas, músculos o células sanguíneas, como si cada célula recibiera su propio guión personalizado.

Pero la alimentación y el entorno durante la gestación y la infancia también dejan su huella epigenética. Diversos estudios han demostrado que una dieta materna equilibrada y un entorno saludable pueden influir positivamente en la expresión génica del feto. Por otro lado, situaciones de estrés o malnutrición pueden resultar perjudiciales a largo plazo.

Cómo podemos beneficiarnos positivamente de nuestra epigenética

La buena noticia es que no estamos totalmente a merced de nuestras marcas epigenéticas. El estilo de vida juega un papel clave. Hábitos saludables como una dieta equilibrada, ejercicio regular y la gestión del estrés, pueden tener un impacto positivo en tus marcas epigenéticas, promoviendo la expresión de genes relacionados con la salud.

El sueño también es un factor determinante. De hecho, la falta de sueño puede afectar negativamente a las marcas epigenéticas relacionadas con el sistema inmunológico y el estrés. Con lo cual, es fundamental disfrutar de un buen descanso.

¿Qué relación tiene la epigenética con las enfermedades?

La investigación en este campo ha revelado que existe una relación directa entre los cambios epigenéticos y diversas enfermedades. Por ejemplo, la metilación anormal de ciertos genes se ha relacionado con el cáncer, mientras que los desequilibrios epigenéticos están relacionados con los trastornos neuropsiquiátricos como la esquizofrenia y el trastorno bipolar.

¿Puede la epigenética influir en nuestra longevidad?

Estudios en gemelos idénticos han mostrado que, con el tiempo, las marcas pueden cambiar entre ellos, influyendo en el ritmo del envejecimiento y en la predisposición a padecer enfermedades relacionadas con la edad.

Esto quiere decir que, a pesar de compartir la misma información genética inicial, las experiencias individuales y los entornos personales contribuyen a modificar la actividad epigenética a lo largo de la vida. 

Este descubrimiento no sólo abre nuevas perspectivas en el estudio del envejecimiento, sino que además pone de manifiesto la importancia de los factores ambientales y del estilo de vida en la configuración de nuestro destino biológico.

Su papel en la medicina

Uno de los aspectos más interesantes de la epigenética es su potencial a la hora de personalizar tratamientos médicos. Entender cómo las marcas epigenéticas influyen en ciertas enfermedades permite desarrollar tratamientos más personalizados y precisos. 

Además, la investigación en terapias en este campo se encuentra en pleno apogeo. Se están desarrollando fármacos que pueden modificar las marcas epigenéticas para tratar enfermedades como el cáncer. Estas terapias tienen el potencial de ser más específicas y menos invasivas que los tratamientos convencionales.

La epigenética en los tratamientos de fertilidad

En la actualidad, la epigenética se utiliza en tratamientos de reproducción asistida para seleccionar embriones con mayor probabilidad de éxito. Las marcas epigenéticas determinan qué genes se activan o desactivan en las células que eventualmente formarán el embrión, lo que resulta fundamental para optimizar los tratamientos de fertilidad desde el principio.

En este tipo de tratamientos, se examinan las marcas de los embriones para identificar aquellos con patrones epigenéticos más favorables, mejorando así las tasas de implantación y reduciendo las posibilidades de aborto espontáneo.

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